Un Carey Price de gala a permis au Canadien de réussir ce qui semblait impossible il y a quelques jours à peine.

Price a réalisé 30 arrêts et la formation montréalaise a vaincu les Maple Leafs de Toronto par le pointage de 3-1 lors du match ultime de leur série de premier tour, lundi soir au Scotiabank Arena.

Le Canadien a donc remporté la série 4-3. Il affrontera les Jets de Winnipeg en finale de la section Nord, à compter de mercredi.

Brendan Gallagher, Corey Perry et Tyler Toffoli, dans un filet désert, ont touché la cible pour le Canadien, qui participera au deuxième tour pour une première fois depuis 2015. Eric Staal a récolté deux aides.

Le Canadien semblait pourtant se diriger vers une élimination inévitable la semaine dernière, lorsqu’il était en retard 3-1 dans la série. L’offensive a toutefois repris vie, les jeunes éléments de l’équipe ont offert deux buts cruciaux en prolongation et Price s’est occupé du reste.

« Carey a été très solide, excellent, a dit l’entraîneur-chef par intérim du Canadien, Dominique Ducharme. Comme groupe, nous avons démontré de la résilience et du caractère et comblant un retard de 3-1. Nous avons réussi de gros jeux dans les moments importants. Ce soir, ç’a été probablement notre meilleur match. Nous méritions de le gagner. »

Les étoiles des Maple Leafs Auston Matthews et Mitchell Marner ont été limités à un seul but lors des sept rencontres.

« Nous voulions leur rendre la vie difficile, a dit Ducharme. En général, nous avons fait du bon travail contre leur ligne, surtout lors des trois derniers matchs. Nous sentions que nous les avions là où nous le voulions. »

Tyler Toffoli (73) célèbre son butr dans un filet désert en troisième période avec son coéquipier Eric Staal. – PC

William Nylander a inscrit son cinquième but de la série en fin de rencontre, quand le résultat final ne faisait plus de doute. Jack Campbell a stoppé 20 tirs.

La formation torontoise n’a toujours pas gagné une série depuis 2004. Elle présente un dossier de 0-8 depuis 2013 quand elle a l’occasion de remporter une série.

Le Canadien avait terminé 18 points derrière les Leafs, champions de la section Nord, lors de la saison abrégée de 56 matchs.

« Nous sommes dévastés, déçus. Nous nous attendions à mieux de notre part, a dit l’entraîneur-chef des Maple Leafs, Sheldon Keefe. Nous pensions pouvoir en donner plus et pas seulement ce soir, mais pendant l’ensemble de la série. »

Les Maple Leafs étaient privés du défenseur Jake Muzzin, qui a subi une blessure au bas du corps lors de la sixième rencontre.

Ils se sont aussi ennuyés de leur capitaine John Tavares au cours de la série. Tavares était tombé au combat lors de la première période du premier match.

La rencontre de lundi a été disputée devant 550 travailleurs de la santé entièrement vaccinés.

Price ferme la porte

Les deux équipes ont réussi à limiter les occasions de leur adversaire en première période.

Josh Anderson a obtenu la première belle chance d’ouvrir la marque pour le Canadien lors d’une attaque à deux contre un. La rondelle a toutefois roulé par-dessus son bâton après avoir reçu une passe de Paul Byron.

Gallagher a finalement lancé les hostilités après 3:02 de jeu en deuxième période. Il a surpris Campbell entre les jambières après un revirement provoqué par Staal en zone neutre.

Le jeu s’est animé par la suite, alors que les Maple Leafs ont augmenté la pression.

Price s’est signalé deux fois en l’espace de quelques minutes, frustrant chaque fois Zach Hyman.

Matthews a obtenu une chance en or de créer l’égalité après 11:39 de jeu, mais son tir a atteint le poteau lors d’une attaque à deux contre un.

Matthews a aussi manqué de chance quelques instants plus tard, quand il a dévié accidentellement un tir de Marner dans les gradins alors que Marner semblait avoir Price à sa merci.

Le Canadien a creusé l’écart avec 4:35 à faire au deuxième vingt, en avantage numérique. Nick Suzuki a décoché un tir et la rondelle a dévié contre une jambe de Perry, posté devant le filet, avant de faire bouger les cordages.

Campbell a réussi un arrêt clé plus tard dans la période. Il a étiré le bras gauche pour frustrer Jeff Petry lors d’une attaque à quatre contre deux du Tricolore.

Matthews a enfin été crédité d’un premier tir au but tôt en troisième période, mais Price a fait l’arrêt avec sa mitaine.

Price a été intraitable vers la mi-période, quand les Maple Leafs se sont retrouvés en avantage numérique. Le gardien étoile a notamment étiré la jambière droite pour priver Nylander d’un but certain à la suite d’une passe transversale de Matthews.

Hyman a été frustré une dernière fois par Price avant que Toffoli ne porte le coup de grâce en marquant dans un filet désert avec 2:38 à écouler.

Nylander a finalement inscrit les Leafs au pointage avec 1:36 à faire, mais le mal était fait.

Une autre fin de saison décevante pour les Maple Leafs. – PC

Échos de vestiaire

Carey Price a été égal à lui-même après la rencontre.

« C’est le meilleur effort de groupe que nous avons donné cette saison. »

Brendan Gallagher a insisté pour dire que Carey Price était heureux de la victoire, même si le gardien le cachait bien.

« C’est ça Carey! Il est comme ça. Quand j’ai marqué, je savais que ce serait suffisant, même s’ils ont finalement marqué à la toute fin. C’est tellement facile de jouer devant lui. Il vous sort toujours du pétrin. Votre niveau de confiance est différent quand vous jouez devant Price lors d’un match où vous faites face à l’élimination. »

Phillip Danault a dévoilé son secret pour neutraliser Auston Matthews.

« Vous devez toujours rester dans ses culottes. Nous avons fait ça en équipe aussi. « Pricey » a fait des arrêts clés. »

Auston Matthews avait du mal à expliquer la déconfiture des Maple Leafs dans la série.

« C’est frustrant. Ça se joue sur peu de choses et je ne sais pas trop comment expliquer tout ça. C’est extrêmement frustrant. »

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