Il ne fait aucun doute que les Western Capitals de Summerside et le Blizzard d’Edmundston seront des puissances en 2021-2022 dans la Ligue de hockey junior des Maritimes. Mais quand on regarde de près l’alignement des Tigres de Campbellton, on est en droit de se demander si les félins du Restigouche ne mériteraient pas de se voir attribuer le même statut.

Ainsi, le directeur général des Tigres de Charles LeBlanc ne tarit pas d’éloges à l’endroit de Jordan Brière et Alexandre David, deux bonshommes en provenance de la LHJMQ qui auront l’occasion de jouer des rôles plus importants dans la LHM.

«Brière, nous sommes très satisfaits de ce que nous avons vu jusqu’ici, affirme LeBlanc, qui se retient pour ne pas trop vanter son patineur de 20 ans. David en est un autre qui montre de très belles choses. Il nous a montré jusqu’ici au camp exactement ce que nous attendions de lui.»

«(Joakim) Bergeron, (Ludovic) Harrison, (Daryk) et Dubé-Plouffe à l’attaque, de même que (Peter) Stanger à l’arrière sont d’autres gars qui devraient obtenir leur part de points cette saison. Ils ont tous une année d’expérience de plus dans le corps», souligne le d.g. des Tigres.

Même si le ton utilisé nous suggère le contraire, LeBlanc refuse toutefois de placer son équipe dans la même phrase que les Western Capitals et le Blizzard.

«Ce sont les favoris de notre division. Nous allons leur donner ça, prend-il aussitôt soin d’ajouter avec une pointe d’humour dans la voix. Disons que nous n’allons pas nous laisser marcher sur les pieds.»

Un autre vétéran de premier plan pourrait bientôt s’ajouter au groupe. Selon LeBlanc, ce dernier serait actuellement en période de réflexion.

«C’est un agent libre américain de 19 ans qui fait 6 pieds 2 pouces et 215 livres. Je dirais que nos chances de le convaincre de venir ici sont de 50%. Il étudie d’autres options», mentionne-t-il.

Deux jeunes confirmés

Cael MacDonald a été repêché en prenmière ronde par les Tigres de Campbellton lors du dernier encan de la LHM. Ses droits dans la LHJMQ appartiennent au Titan d’Acadie-Bathurst – Gracieuseté

Les Tigres ont par ailleurs annoncé avoir paraphé des ententes avec deux joueurs de 17 ans dans les derniers jours.

Il s’agit du gardien terre-neuvien Cruz Loughlin et de l’ailier droit néo-écossais Cael MacDonald. Ils viennent s’ajouter à un autre patineur de 17 ans qui avait déjà été confirmé, soit Justin David, le jeune frère d’Alexandre.

Loughlin, un espoir des Huskies de Rouyn-Noranda (5e ronde, 84e, 2020), sera donc l’adjoint du vétéran de 20 ans Isaak Pelletier. La saison dernière avec le Blizzard de East Coast, chez des moins de 18 ans, Loughlin a maintenu une moyenne de buts alloués de 1,81 et un taux d’arrêts de ,943 en 12 rencontres. Le portier de 6 pieds 1 pouce et 167 livres a remporté 10 de ses 11 décisions.

«Loughlin, c’était le gros morceau que nous voulions de Summerside lorsque nous leur avons échangé Logan Kelly-Murphy au début d’août. Il était hors de question de leur donner Kelly-Murphy si Loughlin n’était pas dans le “deal”. C’est un bel espoir des Huskies», confie LeBlanc.

MacDonald, de son côté, est un solide gaillard de 6 pieds 1 pouce et 190 livres qui a récemment pris part au camp d’entraînement du Titan d’Acadie-Bathurst. Il a été un choix de huitième tour (146e) en 2020. En 29 duels la saison dernière avec le McDonald’s de Halifax, chez les moins de 18 ans, MacDonald a réussi 15 buts et 21 passes pour 36 points. Il a ajouté trois filets et trois mentions d’aide pour six points en trois parties éliminatoires.

«MacDonald est un gros bonhomme qui est reconnu pour être un franc-tireur. C’est d’ailleurs ce qu’il a démontré dans la Ligue des moins de 18 ans de la Nouvelle-Écosse. MacDonald aurait perdu son temps cet hiver là-bas. Le Titan veut qu’il travaille sur certains aspects de son jeu et nous allons l’aider à atteindre ses objectifs», indique LeBlanc.

Un quatrième joueur de 17 ans, un attaquant lui aussi, est par ailleurs en période de réflexion. Charles LeBlanc a bon espoir de pouvoir annoncer sa venue dans les prochains jours.

Les autres joueurs qui sont aussi bien dire déjà assurés d’un poste avec les Tigres sont les attaquants Adam Bowness, Jake Parker, Austin Arsenault et Pierre-Luc Bellard, de même que les défenseurs Frédéric Castonguay, Liam Best, Nevin Otis et Jack Dickie.

Les Tigres disputent leur premier match préparatoire dimanche, alors qu’ils rendent visite aux Red Wings de Fredericton et aux Rapides de Grand-Sault.

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