Avec les Jeux du Canada qui approchent à grands pas, il ne reste qu’un peu plus de deux semaines de jeu à la saison de la Ligue de hockey M18 majeur NB/ÎPÉ. D’ici là, c’est une lutte serrée à trois qui se dessine pour la première place.

Pour les séries, ce circuit a la particularité de se scinder en deux pour couronner des champions provinciaux, plutôt qu’un champion de la ligue à proprement parler. Les gagnants participent ensuite au championnat Atlantique.

Chez nous, les partisans du M18 majeur auront droit à des séries très relevées. En fait, nous assistons à une lutte à trois pour la suprématie du hockey M18 du N.-B..

Peu de choses séparent les trois meilleures équipes néo-brunswickoises: les champions canadiens Flyers de Moncton (15-8-3), le Vito’s de Saint-Jean (14-11-3) et les Caps de Fredericton (15-11-2). Si le Moose du Nord (8-16-0) a connu un bon début d’année, il a pris une douche froide en fin de semaine en s’inclinant à trois reprises, deux fois contre le Vito’s et une autre contre les Caps.

La lutte pour le premier rang est donc d’autant plus importante cette saison. L’équipe en première place recevra le Moose au premier tour, alors que les deux autres devront s’affronter pour accéder à la finale contre une équipe en principe mieux reposée et moins amochée.

Mercredi, les Flyers détenaient une avance d’un petit point sur les Caps et de deux sur le Vito’s. Mais ils ont deux matchs en main.

«Les matchs en main, ce n’est bon que si on les gagne», illustre l’entraîneur-chef de l’équipe de Moncton, John DeCourcey, en entrevue mercredi.

«Nous sommes tous regroupés au classement général. Je crois que ça va être serré jusqu’à la fin. Les trois équipes ont joué du bon hockey toute la saison», explique-t-il.

«Nous avons aussi connu du succès au Ice Jam (tournoi M18 de Halifax remporté le 15 janvier) et nous avons fait le plein de confiance. Les derniers matchs de la saison vont être très intéressants.»

L’attaque des Flyers repose beaucoup sur les épaules de son premier trio, composé de Zachary Wheeler (12-27=39), de Cooper Cormier (15-17=32) et de Jonah Leard (8-19=27). Les trois joueurs figurent parmi les 11 meilleurs marqueurs du circuit.

«Cooper a été notre meilleur joueur lors du match de la médaille d’or à Halifax et Jonah a été nommé le joueur le plus utile du tournoi. Les trois jouent du vrai bon hockey ces temps-ci», analyse l’entraîneur.

Si on demande à DeCourcey sur les chances des Flyers de défendre leur titre national, le pilote des Aviateurs évite de faire des prévisions trop hâtives.

«Pour le moment, notre attention est portée sur nos efforts pour s’améliorer chaque jour. Nous ne voulons pas nous projeter trop loin pour le moment. Notre but est toujours le même: s’assurer de l’avantage de la patinoire pour le premier tour.»

Le circuit doit composer avec un calendrier plus serré cette année, ce qui constitue un défi en soi.

«Avec les Jeux du Canada, en plus de Noël et du jour de l’An qui étaient pendant les week-ends, ça fait beaucoup de hockey en peu de temps, dont des matchs en milieu de semaine.»

Les Flyers seront à Bathurst dimanche à 14h pour affronter le Moose du Nord, avant d’amorcer le 1er février un marathon de 6 matchs en 11 jours pour conclure sa saison.

Le président de la Ligue, Barry Thompson, n’a pu confirmer mercredi la date du début des séries.

«Nous prévoyons amorcer les séries le 28 février, mais certaines équipes doivent toujours confirmer la disponibilité des patinoires», a-t-il indiqué.

Les horaires seront publiés dès que ces informations seront connues.

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